Resumen de la ley Sarbanes-Oxley

La Ley Sarbanes-Oxley1 de 2002 reprime el fraude empresarial. Creó la Junta de Supervisión de Contabilidad de Empresas Públicas para supervisar la industria de la contabilidad. La ley refuerza la independencia y la educación financiera de los consejos de administración de las empresas. Responsabiliza personalmente a los CEOs de los errores en las auditorías contables.

La ley lleva el nombre de sus patrocinadores, el senador Paul Sarbanes, D-Md., y el congresista Michael Oxley, R-Ohio. También se llama Sarbox o SOX. Se convirtió en ley el 30 de julio de 2002. La Comisión de Valores y Bolsa la hace cumplir.

Muchos pensaron que la ley Sarbanes-Oxley era demasiado punitiva y costosa para ponerla en práctica. Les preocupaba que hiciera de los Estados Unidos un lugar menos atractivo para hacer negocios. En retrospectiva, está claro que la ley Sarbanes-Oxley iba por buen camino. La desregulación de la industria bancaria contribuyó a la crisis financiera de 2008 y a la Gran Recesión.

Sección 404 y Certificación

El artículo 404 exige que los ejecutivos de las empresas certifiquen personalmente la exactitud de los estados financieros. Si la Comisión de Valores y Bolsa encuentra violaciones, los ejecutivos podrían enfrentar 20 años de cárcel. La SEC usó la Sección 404 para presentar más de 200 casos civiles. Pero sólo unos pocos CEOs han enfrentado cargos criminales.

El artículo 404 obligaba a los administradores a mantener «una estructura de control interno y procedimientos adecuados para la presentación de informes financieros». Los auditores de las empresas tenían que «atestiguar» estos controles y revelar «debilidades materiales».

Requisitos

SOX creó un nuevo organismo de control de auditoría, la Junta de Supervisión de Contabilidad de Empresas Públicas2 . Requiere que todos los auditores de las empresas públicas se registren con ellos. El PCAOBinspecciona, investiga y hace cumplir las normas de estas empresas. Prohíbe a las empresas de contabilidad hacer consultas comerciales con la empresa que están auditando. Pueden seguir actuando como consultores fiscales. Pero los socios líderes en auditoría deben rotar de la cuenta después de cinco años.

PeroSOX no ha incrementado la competencia en la industria de la auditoría de la contabilidad oligárquica. Todavía está dominada por las llamadas Cuatro Grandes empresas. Son Ernst & Young, PricewaterhouseCoopers, KPMG y Deloitte.

Controles internos

Las empresas públicas deben contratar a un auditor independiente para que revise sus prácticas contables. Se aplazó esta regla para las empresas pequeñas, aquellas con una capitalización de mercado inferior a 75 millones de dólares. La mayoría o el 83% de las grandes corporaciones estuvieron de acuerdo en que la SOX aumentaba la confianza de los inversores3 .

Denunciante

La SOX protege a los empleados que denuncian el fraude y testifican en la corte contra sus empleadores. A las empresas no se les permite cambiar los términos y condiciones de su empleo. No pueden reprender, despedir o poner en la lista negra al empleado. La SOX también protege a los contratistas. Los denunciantes4 pueden reportar cualquier represalia corporativa a la SEC.

Efecto en la economía de los Estados Unidos

Las empresas privadas también deben adoptar estructuras de gobierno y control interno del tipo SOX. De lo contrario, enfrentarán mayores dificultades. Tendrán problemas para reunir capital. También se enfrentarán a mayores primas de seguro y a una mayor responsabilidad civil. Esto crearía una pérdida de estatus entre los potenciales clientes, inversores y donantes.

SOX aumentó los costos de auditoría. Esto era una carga mayor para las pequeñas empresas5 que para las grandes. Puede que haya convencido a algunas empresas a utilizar la financiación privada de capital en lugar de utilizar el mercado de ganado.

Por qué el Congreso aprobó la ley Sarbanes-Oxley

La Ley de Valores de 1933 regulaba los valores hasta 2002. Exigía a las empresas que publicaran un folleto sobre todos los valores que se negociaban públicamente. La corporación y su banco de inversión eran legalmente responsables de decir la verdad. Eso incluía estados financieros auditados.

Aunque las corporaciones eran legalmente responsables, los CEOs no lo eran. Por lo tanto, era difícil procesarlos. Las recompensas de «cocinar los libros» superaban con creces los riesgos para cualquier individuo.

SOX se ocupó de los escándalos corporativos de Enron, WorldCom y Arthur Anderson. Prohibió a los auditores hacer trabajos de consultoría para sus clientes de auditoría. El Congreso respondió a las consecuencias de los medios de comunicación de Enron, a un mercado de valores en recesión y a las reelecciones que se avecinaban.

Conclusión

La Ley Sarbanes-Oxley fue aprobada por el Congreso para poner freno a la extendida fraudulencia en los informes financieros de las empresas, escándalos que sacudieron los primeros años de la década de 2000. La ley ahora hace responsables a los directores generales de los estados financieros de sus empresas. Los empleados que denuncian las irregularidades reciben protección. Se siguen normas de auditoría más estrictas. Estas son sólo algunas de las estipulaciones de la SOX.

Sin embargo, algunos críticos creen que SOX es un cumplimiento caro, especialmente para las pequeñas empresas. Pero su enfoque en una alta calidad de auditoría ha restaurado y fortalecido la confianza de los inversionistas6 en las empresas de EE.UU.

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