¿Por qué los precios de la gasolina son tan altos?

Para la semana del 29 de abril de 2019, el precio regular de la gasolina en EE.UU. era de 2,76 dólares por galón, según la Administración de Información Energética. Eso es un aumento del 30% sobre los 2,12 dólares por galón de la semana del 7 de enero de 2019. Eso es inferior a los 2,85 dólares por galón de los precios del año pasado. Los precios de la gasolina suelen aumentar en previsión de una mayor demanda en la temporada de conducción de verano.

Los altos precios del gas son creados por los altos precios del petróleo crudo. Los costos del petróleo representan el 54% del precio de la gasolina regular. El 46% restante proviene de la distribución y comercialización, el refinado y los impuestos, que son más estables. Cuando los precios del petróleo suben, puedes esperar ver que el precio de la gasolina eventualmente suba en la bomba.

Tres causas de los altos precios de la gasolina

Las tres causas principales de los altos precios del gas son la oferta y la demanda, los comerciantes de productos básicos y el valor del dólar. Estos son también los determinantes de los precios del petróleo.

Oferta y demanda. Como la mayoría de las cosas que compras, la oferta y la demanda afectan a los precios del gas y del petróleo. Cuando la demanda es mayor que la oferta, los precios suben. Por ejemplo, los productores de petróleo de esquisto de EE.UU. aumentaron la oferta de petróleo en 2014. Los precios de la gasolina cayeron a sus niveles más bajos en cinco años. Pero ese boom del petróleo de esquisto se revirtió cuando los bajos precios dejaron a muchos productores fuera del negocio.

La demanda estacional también afecta a los precios del petróleo y el gas. Se puede esperar que suban cada primavera. Los comerciantes de futuros del petróleo saben que la demanda de gas aumenta en el verano cuando las familias se van de vacaciones y salen a la carretera. Las regulaciones también requieren un cambio a la gasolina de verano, que es más cara de producir. Comienzan a comprar contratos de futuros de petróleo en la primavera en previsión de esa subida de precios.

Comerciantes de materias primas. Los comerciantes de materias primas como la gasolina, el trigo y el oro, también causan altos precios de la gasolina. Compran petróleo y gasolina en los mercados de futuros de productos básicos. Esos mercados permiten a las empresas comprar contratos de gasolina para su entrega futura a un precio acordado. Pero la mayoría de los comerciantes no tienen la intención de asumir la propiedad. En cambio, planean vender el contrato para obtener una ganancia.

Desde 2008, tanto los precios del gas como los del petróleo se ven más afectados por los altibajos de los contratos del futuro. El precio depende de lo que los compradores piensen que será el precio del gas o del petróleo en el futuro. Cuando los comerciantes piensan que los precios del gas o el petróleo serán altos, los hacen subir aún más. De esta manera, los comerciantes de productos básicos crean una profecía autocumplida. Esto lleva a una burbuja de activos. Desafortunadamente, el que paga por esta burbuja eres tú en la bomba de gasolina.

El valor del dólar disminuye. Los precios del gas y el petróleo también aumentan cuando el valor del dólar disminuye. Los contratos petroleros están todos denominados en dólares. Los precios del petróleo subieron entre 2002 y principios de 2014 porque el dólar perdió el 40% de su valor durante ese tiempo. Los precios del petróleo cayeron entre finales de 2014 y 2016 en parte porque el fuerte dólar permitió a los miembros de la Organización de Países Exportadores de Petróleo ganar más dinero mientras mantenían el suministro constante.

Cuando los demás precios han sido altos

He aquí cómo diferentes situaciones, desde el conflicto en el escenario mundial hasta los percances de la ingeniería, afectaron el precio de la gasolina.

Abril de 2011: Los temores por los disturbios en Libia y Egipto hicieron que los precios del petróleo subieran a 113 dólares el barril. En mayo de 2011, los precios del suelo cayeron, el precio en el surtidor se mantuvo alto. ¿Por qué? Los comerciantes de productos básicos estaban preocupados por el cierre de las refinerías debido a las inundaciones del río Mississippi.

Febrero de 2012: La preocupación por una posible acción militar contra Irán, ya sea por parte de Israel o incluso de los Estados Unidos, provocó un aumento de los precios del petróleo. En segundo lugar, algunas refinerías de petróleo de EE.UU. estaban cerrando, según un informe de Evaluación de Impacto Ambiental. Tercero, el precio del petróleo y del gas tiende a subir cada primavera, en previsión del aumento de la demanda durante el verano.

Como resultado, el precio del galón de gasolina alcanzó el punto de referencia de 3,50 dólares el 15 de febrero, dos semanas antes que en 2011. Para mediados de marzo, el promedio nacional había subido a 3,87 dólares el galón. Eso es porque, dos semanas antes también, el precio del petróleo alcanzó su punto de referencia de 100 dólares por barril. El petróleo llegó a los 109,77 dólares por barril a finales de febrero, antes de caer ligeramente a 107,40 dólares por barril a mediados de marzo.

Agosto de 2012: Los precios fueron altos como resultado del huracán Isaac, que afectó a la región de la costa del Golfo de los Estados Unidos el 28 de agosto de 2012. En previsión del huracán de categoría 1, las refinerías de la zona cerraron la producción. Como resultado, la producción de crudo perdió 1,3 millones de barriles por día. Esto causó que el precio promedio nacional del gas se disparara en un día, de 3,05 dólares por galón a 3,80 dólares por galón. Los precios en Ohio, Indiana e Illinois subieron aún más, ya que la tormenta cerró un oleoducto que alimenta el Medio Oeste.

Septiembre de 2012: Los precios subieron a un promedio de 4,50 dólares por galón en California. Eso se debió a una escasez de suministro por dos causas. La primera fue el corte de energía en la refinería de ExxonMobil en Torrance, California. Una ola de calor causó el corte de energía. La segunda fue el cierre de un gran oleoducto norte-sur. Esto se sumó a los cierres de la refinería de la costa este debido al mantenimiento estacional regular.

Marzo de 2013: Irán comenzó los juegos de guerra cerca del Estrecho de Hormuz a principios de 2013. Casi el 20% del petróleo del mundo fluye a través de este estrecho punto de control que limita con Irán y Omán. Si Irán amenazaba con cerrar el Estrecho, habría aumentado el temor de una dramática disminución del suministro de petróleo. Anticipándose a tal crisis, los comerciantes de petróleo subieron el precio, que alcanzó los 118,90 dólares por barril el 8 de febrero. Los precios de la gasolina pronto siguieron, subiendo a 3,85 dólares el galón para el 25 de febrero. Volvieron a subir en agosto de 2013 porque los precios del petróleo alcanzaron el máximo de los últimos 15 meses de ese verano. Ese pico fue creado por los disturbios políticos en Egipto.

Abril de 2014: Los precios subieron en abril de 2014 porque el precio del petróleo nacional subió a 101 dólares por barril. El precio del petróleo nacional se mide por el grado de referencia, West Texas Intermediate. Los precios del petróleo subieron porque los nuevos oleoductos del centro de almacenamiento de Cushing, Oklahoma, redujeron las existencias al nivel más bajo desde noviembre de 2009. Además, el precio del petróleo importado, un grado denominado Brent del Mar del Norte, subió a 110 dólares por barril, debido a los disturbios políticos en Ucrania, Nigeria y el Iraq. ElEIA preveía que los precios medios nacionales de la gasolina se mantuvieran en 3,60 dólares por galón hasta mayo.

Julio de 2015: En California, el precio en la bomba aumentó a casi 4 dólares el galón en julio de 2015. Los problemas en la refinería de Midwestrefinery enviaron el petróleo de California a otra parte. Como no tiene grandes oleoductos de otras regiones, California tuvo que esperar a que llegaran los petroleros con el petróleo importado. Un problema similar ocurrió en 2012. Fue sólo un problema regional temporal.

Agosto de 2015: Los precios de la gasolina subieron de un promedio de 2,58 dólares por galón a 2,62 dólares por galón. Este pico se debió a un apagón en la refinería de BP en Whiting, Indiana, que hizo que los precios en el medio oeste fueran más altos que el promedio.

Noviembre de 2016: Los precios del gas subieron cuando la OPEP redujo la producción. Los miembros acordaron reducir la oferta en 1,2 millones de barriles por día en enero de 2017. En respuesta, los comerciantes ofrecieron precios del petróleo de 51 dólares por barril en diciembre de 2016, el doble del mínimo en 13 años de 26,55 dólares por barril en enero de 2016. Los precios del gas aumentaron durante 14 días consecutivos después de la reunión. El promedio nacional de 2,21 dólares por galón subió 20 centavos en comparación con el mismo período del año anterior.

Agosto de 2017: Los precios promedio de la gasolina subieron de 2,35 dólares por galón a 2,49 dólares por galón. El huracán Harveywipe eliminó el 5% de la producción de petróleo y gas de la nación. El Departamento de Energía liberó 500.000 barriles de petróleo de la Reserva Estratégica de Petróleo. Para el 5 de septiembre, los precios del gas habían vuelto a la normalidad.

Noviembre de 2017: La OPEP acordó mantener los recortes de producción hasta 2018. En una reunión de la OPEP y las naciones productoras de petróleo no pertenecientes a la OPEP en diciembre de 2018, volvieron a recortar la producción. El 15 de enero de 2019, la EIA publicó su pronóstico para dos importantes puntos de referencia del petróleo crudo, Brent y WTI. La agencia predice que el Brent promediará 60,52 dólares por barril en 2019 y 64,76 dólares en 2020, mientras que el WTI promediará 54,19 dólares y 60,76 dólares.

Mayo de 2018: El precio mundial del petróleo alcanzó los 80 dólares por barril tras la decisión de EE.UU. de retirarse del acuerdo nuclear con Irán y restablecer las sanciones. La producción en Irán se redujo hasta finales de 2018. Además, Libia y Venezuela se enfrentaron a una producción limitada. Los precios de la gasolina subieron a 2,85 dólares por galón.

Factores que obligan a bajar los altos precios de la gasolina

La temporada de conducción de vacaciones de abril a septiembre suele provocar un aumento de los precios de la gasolina. Pero los precios caen en el invierno ya que las necesidades de transporte y los costos de producción son menores. Esta disminución de precios compensa incluso un aumento en el uso de aceite de calefacción para el invierno en las zonas del norte de los Estados Unidos.

Los precios del gas bajarán cuando aumente la oferta. Hay muchas maneras de que eso pueda suceder. La OPEP podría decidir liberar más petróleo. Los Estados Unidos podrían levantar las sanciones contra Irán. Los productores de petróleo de esquisto podrían encontrar otro gran depósito o crear nueva tecnología.

Los precios también caerán cuando el valor del dólar suba. La OPEP puede permitir que la oferta se expanda ya que seguirán siendo rentables con un dólar en alza.

Lo más importante es la repercusión que todos estos factores tienen en los comerciantes de productos básicos. Si creen que los precios del petróleo y el gas van a bajar, no van a licitar los contratos de futuros. Incluso pueden encontrar otra inversión, lo que permite que los precios sigan bajando.

Lo que podemos hacer para reducir los precios

Lo más inmediato que podemos hacer es reducir el uso de gasolina conduciendo menos o aumentando la eficiencia del combustible. La mejor manera de aumentar la eficiencia del combustible es mantener los neumáticos inflados. Los habitantes de las ciudades pueden utilizar el transporte público. Otros pueden acercarse al trabajo para reducir el tiempo de desplazamiento.

A largo plazo, podemos cambiar nuestra necesidad de petróleo y gas cambiando a vehículos de combustible alternativos.

¿Podrían estas acciones reducir el alto precio del gas? Podrían si se mantuvieran durante un largo período de tiempo.

La única forma real de que los consumidores toleren los precios del gas es reducir los precios del gas y el petróleo durante un período sostenido. Pero la demanda de gasolina y combustible no está disminuyendo, y no está claro si el desarrollo de combustibles alternativos ayudará. Los Estados Unidos consumen el 20% del petróleo del mundo. Esto ha aumentado en los últimos 20 años, de 15 millones de barriles por día a 19,69 millones de barriles por día. Se espera que siga aumentando, al menos a corto plazo.

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