Los actuales tipos de interés de la Reserva Federal y por qué cambian

En su segunda respuesta de emergencia al brote de coronavirus, la Reserva Federal redujo su objetivo para la tasa de los fondos federales -el punto de referencia para la mayoría de las tasas de interés- a un rango de 0% a 0,25% el 15 de marzo de 2020.1 El segundo recorte de la tasa en menos de dos semanas fue un punto porcentual completo, el doble que el primero.

«Los efectos del coronavirus pesarán en la actividad económica a corto plazo y plantearán riesgos para las perspectivas económicas», dijo el Comité de Mercado Abierto de la Reserva Federal en un comunicado. «El Comité espera mantener este rango objetivo hasta que confíe en que la economía ha resistido los recientes acontecimientos y está en camino de alcanzar sus metas de empleo máximo y estabilidad de precios».

La tasa de fondos federales está críticamente ligada a las perspectivas económicas de los Estados Unidos. Influye directamente en las tasas de interés prevalecientes, como la tasa preferencial, y afecta lo que se cobra a los consumidores en las tarjetas de crédito, préstamos e hipotecas.

La tasa de los fondos federales es la tasa de interés que los bancos se cobran entre sí para prestar fondos de la Reserva Federal durante la noche, pero también es una herramienta en la que se basa el banco central de la nación para promover la estabilidad económica, principalmente aumentando o disminuyendo el costo de los préstamos2.

El FOMC establece las tasas con el objetivo de ayudar a la economía a alcanzar o mantener el pleno empleo, moderando los tipos de interés a largo plazo, y una tasa de inflación del 2%3 .

Por qué la FED sube o baja los tipos de interés

La Reserva Federal usa los tipos de interés como palanca para hacer crecer la economía o ponerle freno. Si la economía se está desacelerando, la Reserva Federal puede bajar las tasas de interés para que las empresas puedan pedir dinero prestado, invertir y crear puestos de trabajo. Las tasas de interés más bajas también tienden a hacer que los consumidores tengan más ganas de pedir prestado y gastar, lo que ayuda a estimular la economía.

Por otro lado, si la economía crece demasiado rápido y la inflación se calienta, la Reserva Federal puede aumentar los tipos de interés para reducir el gasto y los préstamos.

La última vez que la Fed redujo la tasa de los fondos federales al 0,25% fue en diciembre de 2008, en medio de la peor crisis financiera desde la Gran Depresión. La tasa se mantuvo allí, prácticamente en cero, hasta 2015. Luego, a medida que la economía tomó impulso, la Reserva Federal comenzó a subir el índice de referencia, y subió constantemente hasta 2018.4

En 2019, la Reserva Federal invirtió el curso, bajando lentamente las tasas en una señal de que el crecimiento comenzaba a desacelerarse. Luego, en 2020, el creciente brote de la pandemia del coronavirus COVID-19 sacudió no sólo los mercados financieros, sino también la economía mundial en general y la vida cotidiana en todo el mundo. El 11 de marzo de 2020, la Organización Mundial de la Salud la declaró pandemia5 . Para el 23 de marzo de 2020, había más de 350.000 casos confirmados y más de 16.000 muertes6.

Cómo funciona la tasa de los fondos federales

El FOMC apunta a un nivel específico para la tasa de los fondos federales, que determina las tasas de interés que los bancos se cobran realmente entre sí por los préstamos a un día. Los bancos utilizan estos préstamos para ayudarles a cumplir con los requisitos de reserva de efectivo: Los bancos que están cortos de préstamos de los bancos que tienen exceso.

La Reserva Federal establece un requerimiento de reserva, un porcentaje de los depósitos que un banco debe mantener a mano. Junto con la reducción de su tasa de referencia, la Reserva Federal redujo este requisito a cero (desde un máximo del 10%) para fomentar los préstamos a los hogares y empresas necesitados. El nuevo requisito entra en vigor el 26 de marzo de 2020.

Antes de la crisis financiera, la Reserva Federal controlaba la tasa de los fondos federales mediante la compra y venta de valores del gobierno de EE.UU. en el mercado abierto. Cuando la Fed compra un título, esa compra aumenta las reservas del banco asociadas a la venta, lo que hace que el banco sea más propenso a prestar. Para atraer a los prestatarios, el banco reduce los tipos de interés, incluido el tipo que cobra a otros bancos.

Cuando la Reserva Federal vende un valor, sucede lo contrario. Las reservas bancarias caen, lo que hace más probable que el banco pida prestado y hace que la tasa de los fondos federales aumente7 . Estos cambios en la tasa de los fondos federales se propagan por el resto de los mercados de crédito, influyendo en otras tasas de interés a corto plazo como los ahorros, los préstamos bancarios, las tasas de interés de las tarjetas de crédito y las hipotecas de tasa ajustable.

Las medidas adoptadas por la Reserva Federal durante la crisis financiera y la recesión subsiguiente tuvieron el efecto de inflar los saldos de reserva de los bancos y, en consecuencia, los bancos no necesitaron pedir prestado a otros para cumplir los requisitos de reserva8 . Debido a eso, la Reserva Federal ha desarrollado otras herramientas para afectar la tasa.

Cambios en la forma en que la Reserva Federal establece la tasa

Hoy, la FED establece un rango objetivo para la tasa de los fondos federales. Comenzó en octubre de 2008, cuando la Reserva Federal comenzó a pagar intereses sobre las reservas (IOR), pero a un número limitado de instituciones. Se pretendía que fuera el mínimo de la tasa de los fondos federales9 . Después de todo, los bancos no se prestarán entre sí a una tasa inferior a la que reciben de la Reserva Federal.

Pero al final, la Reserva Federal se dio cuenta de que el IOR no era suficiente. Necesitaba un subsuelo, así que en 2013 añadió otra herramienta para ayudarle a controlar la tasa objetivo: la facilidad de acuerdo de recompra inversa de un día para otro (ON RRP, o «reverse repo»).10 Este programa está disponible para una gama más amplia de instituciones financieras que el IOR.11

Con el ON RPP, la FED acuerda vender un valor y comprarlo de nuevo a un precio más alto, que es efectivamente el tipo de interés. Esta tasa se establece lo suficientemente alta para atraer a los compradores, pero por debajo de IOR. Cuando los bancos necesitan pedir prestado a otros, lo hacen dentro del rango limitado por IOR y ON RPP. Y cuando la Reserva Federal actúa para subir o bajar los tipos de interés, ajusta tanto el IOR como el ON RPP.

Cómo se determinan otras tasas de interés

La tasa de fondos federales es uno de los principales indicadores económicos del mundo. Su importancia es tanto psicológica como financiera, ya que en ella influyen, directa e indirectamente, muchos de los tipos de interés que pagan las empresas y los consumidores. Por ejemplo, los bancos suelen optar por fijar su tasa preferencial, que sirve de base para muchos préstamos y tarjetas de crédito, utilizando la tasa de los fondos federales como guía12 .

Los tipos de interés variables de las tarjetas de crédito y otros préstamos al consumo se basan en el tipo de interés preferencial, que a su vez está influido por el tipo de los fondos federales.

No todos los préstamos se basan en el tipo de interés preferencial. De hecho, los tipos de interés de las hipotecas a 30 años se correlacionan con el rendimiento de los bonos del Tesoro a 10 años. Eso se debe a que los inversionistas que están interesados en un rendimiento seguro a largo plazo de sus inversiones ven mucho en común entre los dos, pero no porque una tasa esté determinada por la otra13 .

Otro importante tipo de interés de referencia que no está establecido por la Fed es el tipo de interés de oferta interbancaria de Londres (LIBOR), que es el tipo de interés medio que los principales bancos mundiales se cobran entre sí por los préstamos. El LIBOR se calcula diariamente y es la base de una gran cantidad de tipos de interés comerciales y de consumo, desde los bonos corporativos hasta las hipotecas de tasa ajustable.14

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