La tasa de los fondos federales, su impacto y cómo funciona

La tasa de los fondos federales es la tasa de interés que los bancos se cobran entre sí para prestar fondos de la Reserva Federal de la noche a la mañana. Pero también es un punto de referencia para las tasas de interés de las tarjetas de crédito, hipotecas y préstamos bancarios, y la principal herramienta que el banco central de la nación utiliza para influir en la economía de los EE.UU. Podría decirse que eso lo convierte en la tasa de interés más importante del mundo.

En una medida de emergencia destinada a mitigar el impacto económico de la pandemia de coronavirus, la Reserva Federal redujo el objetivo de la tasa de los fondos alimentados a un rango de entre 0% y 0,25% el 15 de marzo de 2020.1

Una de las tasas más significativas influenciadas por la tasa de los fondos federales es la tasa preferencial, la tasa que los bancos cobran a sus mejores clientes. El tipo preferente afecta a muchos tipos de interés de los consumidores, incluidos los tipos de los depósitos, los préstamos bancarios, las tarjetas de crédito y las hipotecas de interés variable2 .

También hay un efecto dominó en la Tasa de Oferta Interbancaria de Londres.3 El Libor, como se llama comúnmente, es la tasa que los bancos se cobran entre sí por préstamos de un mes, tres meses, seis meses y un año.

Incluso los tipos de interés a largo plazo se ven influidos indirectamente. Los inversionistas quieren una tasa más alta para un pagaré del Tesoro a más largo plazo. Los bonos del Tesoro impulsan los tipos de interés de las hipotecas convencionales a largo plazo.

Cambio de dirección reciente

En una respuesta de emergencia al brote mundial del nuevo coronavirus, COVID-19, el Comité de Mercado Abierto de la Reserva Federal redujo dos veces el objetivo de la tasa de los fondos federales en marzo de 2020, reduciéndola en un total de 1,5 puntos porcentuales hasta prácticamente cero. La última y única otra vez que la Reserva Federal fue tan agresiva fue en diciembre de 2008. En un esfuerzo masivo por frenar la crisis financiera de 2008, el FOMC bajó la tasa de los fondos federales 10 veces en 15 meses4.

Cómo la Reserva Federal usa su tasa para controlar la economía

El FOMC cambia la tasa de los fondos federales para controlar la inflación y mantener un crecimiento económico saludable. Los miembros del FOMC vigilan los indicadores económicos para detectar signos de inflación o recesión. El indicador clave de la inflación es la tasa de inflación básica. El indicador crítico para una recesión es el informe de bienes duraderos.

Puede tomar de 12 a 18 meses para que un cambio en la tasa afecte a toda la economía. Para planear tan lejos, la Fed se ha convertido en el experto de la nación en el pronóstico de la economía.

Cuando la FED baja la tasa, se llama política monetaria expansiva. Es más probable que los bancos pidan prestado a los demás para cumplir con sus requisitos de reserva cuando las tasas son bajas. Las tasas de las tarjetas de crédito bajan, así que los consumidores compran más. Con préstamos bancarios más baratos, los negocios se expanden.

Los préstamos hipotecarios de tasa ajustable se vuelven más baratos, lo que mejora el mercado de la vivienda. Los propietarios se sienten más ricos y gastan más. También pueden obtener préstamos sobre el capital de la vivienda más fácilmente, gastando ese dinero en mejoras para la casa y en nuevos coches. Estas acciones estimulan la economía.

Cuando la Reserva Federal sube los tipos, ocurre lo contrario, y se denomina política monetaria contractiva5 . Un tipo de interés más alto de los fondos federales significa que los bancos son menos capaces de pedir dinero prestado para mantener sus reservas al nivel exigido. Como resultado, prestan menos dinero. El dinero que prestan será a un tipo más alto porque están pidiendo dinero prestado a un tipo más alto. Debido a que los préstamos son más difíciles de obtener y más caros, las empresas tendrán menos probabilidades de pedir prestado. Esto frenará la economía.

Cuando esto sucede, las hipotecas de tasa ajustable se vuelven más caras. Los compradores de viviendas sólo pueden permitirse préstamos más pequeños, lo que ralentiza la industria de la vivienda. Los precios de la vivienda bajan. Los propietarios tienen menos capital en sus casas y se sienten más pobres. Gastan menos, lo que frena aún más la economía.

La tasa de fondos federales ha sido tan alta como el 20%, en 1979. El presidente de la federación, Paul Volcker, lo usó para combatir la inflación de dos dígitos.

Todo esto significa que los inversores del mercado de valores ven las reuniones mensuales del FOMC como halcones. Los analistas analizan cada palabra pronunciada por cualquiera en el FOMC, tratando de decodificar lo que la Reserva Federal hará. Saben que un descenso de 0,25 puntos porcentuales en la tasa de los fondos federales puede hacer que los mercados suban de tono. Mientras tanto, un aumento de 0,25 puntos porcentuales, destinado a frenar la inflación, puede provocar un descenso en los mercados debido a las preocupaciones sobre la ralentización del crecimiento.

Por supuesto, ninguna de las normas se aplica cuando se produce una crisis, como ocurrió en 2008 y 2020. El promedio industrial del Dow Jones cayó casi un 13% -la mayor caída en un día de la historia- después de que la reducción de la tasa del 15 de marzo de 2020 indicara que los temores sobre un colapso económico estaban justificados.6

Cómo funcionan realmente los fondos federales

La Reserva Federal requiere que los bancos mantengan una cantidad a mano cada noche. Este requisito de la reserva les impide prestar cada dólar que reciben. Se asegura de que tengan suficiente dinero en efectivo a mano para comenzar cada día hábil.7

Los bancos guardan esas reservas en la sucursal local de la Fed o en sus bóvedas. Si un banco está corto de efectivo al final del día, pide prestado a un banco con dinero extra. Ahí es donde entra en juego la tasa de los fondos federales. Esta es la tasa que los bancos se cobran entre sí por los préstamos a un día para cubrir estos saldos de reserva. La cantidad que se presta y se toma prestada se conoce como los fondos federales.

Como parte de las medidas de emergencia contra el coronavirus, la Reserva Federal redujo sus requisitos de reserva a cero para alentar a los bancos a conceder préstamos a los consumidores y las empresas necesitadas.

Si el FOMC quiere que la tasa sea más baja, la Fed compra los valores de sus bancos miembros8 . Deposita el crédito en los balances de los bancos, dándoles más reservas de las que necesitan. Obliga a los bancos a bajar la tasa de los fondos federales para que puedan prestarse los fondos adicionales entre sí. Eso demuestra que la FED baja los tipos de interés.

Cuando la Reserva Federal quiere tasas más altas, hace lo contrario. Vende sus valores a los bancos y, por consiguiente, elimina los fondos de su balance. Esto da a los bancos menos reservas, lo que les permite aumentar los tipos.

La Reserva Federal tiene muchas otras herramientas además de la tasa de los fondos federales. Tiene una tasa de descuento que mantiene por encima de la tasa de los fondos federales.9 Esto es lo que la Reserva Federal cobra a los bancos por pedirle prestado directamente a través de la ventana de descuento.10

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