La Gran Depresión, lo que pasó, lo que la causó, cómo terminó

La Gran Depresión fue una depresión económica mundial que duró 10 años. Comenzó el «Jueves Negro», el 24 de octubre de 1929. Durante los cuatro días siguientes, los precios de las acciones cayeron un 22% en la caída del mercado de valores de 1929.1 La Gran Depresión había comenzado a principios de agosto cuando la economía se contrajo.

Llaves para llevar

  • La Gran Depresión fue una depresión económica mundial que duró 10 años.
  • La depresión fue causada por la caída del mercado de valores de 1929 y la reticencia de la Reserva Federal a aumentar la oferta de dinero
  • El PIB durante la Gran Depresión se redujo a la mitad, lo que limitó el movimiento económico.
  • Una combinación del New Deal y la Segunda Guerra Mundial sacó a los Estados Unidos de la Depresión.

El desempleo alcanzó el 25%

La Gran Depresión afectó a todos los aspectos de la sociedad. En su punto álgido en 1933, el desempleo había aumentado del 3% al 25% de la fuerza laboral de la nación.2 Los salarios de los que todavía tenían trabajo cayeron.3 El producto interno bruto de EE.UU. se redujo a la mitad, de 103.000 millones de dólares a 55.000 millones de dólares, debido en parte a la deflación.4 El Índice de Precios al Consumidor cayó un 27% entre noviembre de 1929 y marzo de 1933, según la Oficina de Estadísticas Laborales.5

Los aterrados líderes gubernamentales aprobaron el arancel Smoot-Hawley en 1930 para proteger las industrias y los empleos nacionales, pero en realidad empeoró el problema.6 7 El comercio mundial se desplomó un 66% medido en dólares estadounidenses entre 1929 y 1934.8

El dolor de la Depresión se sintió en todo el mundo, lo que llevó a la Segunda Guerra Mundial. Los alemanes ya estaban agobiados por las reparaciones financieras de la Primera Guerra Mundial. Eso causó la hiperinflación. Como resultado, la gente se desesperó lo suficiente para elegir al partido nazi de Adolf Hitler como mayoría en 1933.

La vida durante la depresión

La Depresión causó que muchos agricultores perdieran sus granjas. Al mismo tiempo, años de sobrecultivo y sequía crearon el «Tazón de Polvo» en el Medio Oeste, destruyendo la producción agrícola en una región anteriormente fértil. Miles de estos agricultores y otros trabajadores desempleados emigraron a California en busca de trabajo.9

Muchos terminaron viviendo como «vagabundos» sin hogar. Otros se mudaron a barrios marginales llamados «Hoovervilles», llamados así por el entonces presidente Herbert Hoover.

Qué lo causó

Según Ben Bernanke, ex presidente de la Reserva Federal, el banco central ayudó a crear la Depresión. Utilizó políticas monetarias estrictas cuando debería haber hecho lo contrario. De acuerdo con Bernanke, estos fueron los cinco errores críticos de la Reserva Federal:10

  1. La Reserva Federal comenzó a subir la tasa de los fondos federales en la primavera de 1928. Siguió aumentándola a través de una recesión que comenzó en agosto de 1929.
  2. Cuando el mercado de valores se desplomó, los inversores se volcaron a los mercados de divisas. En ese momento, el patrón oro apoyó el valor de los dólares que tenía el gobierno de los EE.UU. Los especuladores comenzaron a cambiar sus dólares por oro en septiembre de 1931. Eso creó una corrida en el dólar.
  3. La Fed volvió a subir los tipos de interés para preservar el valor del dólar. Eso restringió aún más la disponibilidad de dinero para las empresas. Siguieron más bancarrotas.
  4. La Reserva Federal no aumentó el suministro de dinero para combatir la deflación.
  5. Los inversores retiraron todos sus depósitos de los bancos. El fracaso de los bancos creó más pánico. La Reserva Federal ignoró la difícil situación de los bancos. Esta situación destruyó la confianza de los consumidores en las instituciones financieras. La mayoría de la gente retiró su dinero y lo puso debajo de sus colchones. Eso disminuyó aún más la oferta de dinero.

La Reserva Federal no puso suficiente dinero en circulación para que la economía se pusiera en marcha de nuevo. En su lugar, la Reserva Federal permitió que la oferta total de dólares estadounidenses cayera en un tercio. Investigaciones posteriores han apoyado partes de la evaluación de Bernanke.11

Lo que acabó con la Gran Depresión

En 1932, el país eligió a Franklin D. Roosevelt como presidente. Prometió crear programas del gobierno federal para terminar con la Gran Depresión.12 En 100 días, firmó el New Deal en ley, creando 43 nuevas agencias a lo largo de su vida.13 Fueron diseñadas para crear trabajos, permitir la sindicalización, y proveer seguro de desempleo. Muchos de estos programas todavía existen. Ayudan a salvaguardar la economía y a prevenir otra depresión.

Los programas del New Deal incluyen la Seguridad Social, la Comisión de Valores y Bolsa, y la Corporación Federal de Seguros de Depósitos.

Muchos argumentan que la Segunda Guerra Mundial, y no el New Deal, terminó con la Depresión14 . Aún así, otros sostienen que si FDR hubiera gastado tanto en el New Deal como lo hizo durante la Guerra, habría terminado con la Depresión. En los nueve años entre el lanzamiento del New Deal y el ataque a Pearl Harbor, FDR aumentó la deuda en 3 mil millones de dólares. En 1942, el gasto en defensa añadió 23 mil millones de dólares a la deuda. En 1943, añadió otros 64 mil millones de dólares.15

Razones por las que una gran depresión no podría volver a ocurrir

Aunque todo es posible, es poco probable que vuelva a suceder. Los bancos centrales de todo el mundo, incluyendo la Reserva Federal, han aprendido del pasado. Hay mejores salvaguardias para protegerse contra las catástrofes, y los avances en la política monetaria ayudan a gestionar la economía. La Gran Recesión, por ejemplo, tuvo un impacto significativamente menor.16

Pero la política monetaria no puede compensar la política fiscal. Algunos argumentan que el tamaño de la deuda nacional de EE.UU. y el déficit de la cuenta corriente podría desencadenar una crisis económica. Los expertos también predicen que el cambio climático podría causar profundas pérdidas.17

En profundidad: ¿Podría volver a ocurrir la Gran Depresión? | Deuda de los Estados Unidos por el Presidente | Cronología de la Gran Depresión

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