La deuda nacional y cómo te afecta

La deuda nacional es la deuda pública e intragubernamental que debe el gobierno federal. También se llama deuda soberana, deuda del país o deuda del gobierno.

Consiste en dos tipos de deuda. La primera es la deuda pública. El gobierno debe esto a los compradores de sus bonos. Esos compradores son los ciudadanos del país, los inversores internacionales y los gobiernos extranjeros.1

El segundo tipo es la deuda intragubernamental.2 El gobierno federal debe esto a otros departamentos gubernamentales. A menudo financia las pensiones del gobierno y de los ciudadanos. Un ejemplo es la cuenta de jubilación de la Seguridad Social de los Estados Unidos.

El gobierno federal aumenta la deuda cuando gasta más de lo que recibe en ingresos fiscales. Los déficits presupuestarios de cada año se añaden a la deuda. Cada superávit presupuestario se resta.

Causas

Los políticos y sus votantes se vuelven adictos al gasto deficitario. Se llama política fiscal expansiva. El gobierno expande la oferta de dinero en la economía. Utiliza herramientas presupuestarias para aumentar o reducir los impuestos. Eso proporciona a los consumidores y a los negocios más dinero para gastar. Impulsa el crecimiento económico a corto plazo.3

Así es como funciona. El gobierno federal paga por cosas como el equipo de defensa, el cuidado de la salud y la construcción. Contrata a empresas privadas que luego contratan nuevos empleados. Ellos gastan sus salarios subsidiados por el gobierno en gasolina, comestibles y ropa nueva. Eso impulsa la economía. El mismo efecto ocurre con los empleados que el gobierno federal contrata directamente.

Soluciones

La única manera de reducir la deuda es aumentar los impuestos o reducir el gasto. Cualquiera de esas dos cosas puede frenar el crecimiento económico. Son dos de las herramientas de la política fiscal contractiva.4

Recortar los gastos tiene sus inconvenientes. El gasto público es un componente del PIB5 . Si el gobierno recorta demasiado el gasto, el crecimiento económico se ralentizará6 , lo que conduce a menores ingresos y a un mayor déficit. La mejor solución es recortar el gasto en áreas que no crean muchos puestos de trabajo.

El aumento de los impuestos más allá del 50% puede ralentizar el crecimiento. Las industrias o grupos que pagan impuestos más altos se enojarán. Políticamente, a menudo terminan con la carrera de un político. Es por eso que la deuda de los Estados Unidos nunca será pagada.

La mayoría de los gobiernos pueden financiar con seguridad sus déficits en lugar de equilibrar el presupuesto. Los bonos del gobierno financian el déficit7. Mientras la deuda esté por debajo del punto de inflexión, los acreedores creen que el gobierno los reembolsará. Los bonos del Estado siguen siendo atractivos que los bonos corporativos de mayor riesgo. Cuando la deuda es moderada, los tipos de interés del gobierno pueden permanecer bajos. Eso permite a los gobiernos mantener los déficits durante años.

Cómo afecta a la economía

Los aumentos moderados de la deuda impulsarán el crecimiento económico. Pero demasiada deuda aumenta el crecimiento demasiado rápido. Si el crecimiento es más rápido que el rango ideal de 2%-3%, creará un boom, lo que lleva a un quiebre.

Una deuda nacional cada vez mayor amortigua lentamente el crecimiento a largo plazo. Los poseedores de la deuda saben en el fondo de sus mentes que debe ser pagada algún día. Exigen mayores pagos de intereses. Quieren una compensación por el creciente riesgo de que no se les pague. La Oficina Presupuestaria del Congreso encontró que un aumento del 1% en la deuda eleva las tasas de interés en 2-3 puntos.8 Eso frena la economía porque las empresas piden menos préstamos. No tienen los fondos para expandirse y contratar nuevos trabajadores. Eso reduce la demanda. A medida que la gente compra menos, las empresas bajan los precios. Como ganan menos dinero, despiden a los trabajadores. Si las tasas de interés continúan subiendo, puede causar una recesión.

La deuda nacional se convierte en una crisis de deuda soberana cuando el país no puede pagar sus cuentas. El primer signo es cuando el país se da cuenta de que ya no puede obtener una tasa de interés baja de los prestamistas. Los bancos se preocupan de que el país no pueda pagar los bonos. Temen que entre en mora. Requieren rendimientos más altos para compensar su riesgo. Eso le cuesta más al país refinanciar su deuda.

Los inversores comparan la deuda con la capacidad de la nación para pagarla. La relación entre la deuda y el PIB es justamente eso. Divide la deuda por el producto interno bruto de la nación. Eso es todo lo que el país produce en un año. Los inversores se preocupan por el incumplimiento cuando la relación deuda/PIB es mayor al 77%. Ese es el punto de inflexión, de acuerdo con un estudio del Banco Mundial9 . Encontró que si la relación deuda/PIB excede el 77% por un largo período de tiempo, se desacelera el crecimiento económico. Cada punto porcentual de deuda por encima de este nivel le cuesta al país un 1,7% de crecimiento económico.

El punto de inflexión para los países con mercados emergentes es el 64%. Si la relación entre deuda y PIB es mayor, disminuirá el crecimiento en un 2% cada año.10

En algún momento, el país no puede permitirse el lujo de seguir endeudándose. Cuando amenaza con incumplir, crea una crisis. Eso es lo que causó la crisis de la deuda griega, que llevó a la crisis de la deuda de la eurozona. Islandia incumplió cuando rescató a sus bancos.

En los Estados Unidos, un ejemplo es con algunos bonos municipales. Las ciudades han tenido que elegir si lo hacen: 1) honrar los compromisos de pensión y aumentar los impuestos, 2) reducir los beneficios de jubilación, o 3) no pagar su deuda. La posibilidad de incumplimiento de la deuda se cierne sobre los Estados Unidos con la Seguridad Social. Si los inversionistas pierden la confianza, el gobierno federal tendrá que enfrentar las mismas opciones que estas ciudades.

Cómo te afecta

Cuando la deuda nacional está por debajo del punto de inflexión, mejora tu vida. El gasto del gobierno contribuye a una economía en crecimiento. Cuando la deuda es moderada, puede aumentar el PIB lo suficiente como para reducir la relación entre la deuda y el PIB.

Cuando la deuda excede el punto de inflexión, su nivel de vida se deteriorará lentamente. Es como conducir con el freno de emergencia puesto. Los deudores exigen mayores pagos de intereses. Quieren una compensación por el creciente riesgo de que no se les pague. Eso aumenta las tasas de interés y frena la economía.

Presiona a la baja la moneda de un país. Su valor está ligado al valor de los bonos del país. A medida que el valor de la moneda disminuye, los reembolsos de los titulares extranjeros valen menos. Eso disminuye aún más la demanda y hace subir los tipos de interés. A medida que la moneda disminuye, las importaciones se vuelven más caras. Eso contribuye a la inflación.

La deuda de EE.UU. como ejemplo

Dos tercios de la deuda de EE.UU. son bonos del Tesoro, notas y bonos de propiedad pública. Incluyen a los inversores, la Reserva Federal y los gobiernos extranjeros.

Un tercio son los valores de la Cuenta del Gobierno que son propiedad de agencias federales. Incluyen el Fondo Fiduciario de la Seguridad Social, los fondos de jubilación de los empleados públicos federales y los fondos de jubilación de los militares. Esas agencias tenían excedentes de los impuestos de nómina que invertían en los valores del gobierno. El Congreso lo gastó. Los futuros contribuyentes deben devolver estos préstamos a medida que los empleados se jubilan.

La deuda nacional actual es de más de 23 billones de dólares. El reloj de la deuda nacional y el sitio web del Departamento del Tesoro de EE.UU. «Deuda al centavo» le dará el número exacto a partir de este minuto. La deuda pública es de 16,9 billones de dólares, y la deuda intragubernamental es de 6 billones de dólares.11 Esto hace que los ciudadanos de EE.UU. sean los mayores propietarios de la deuda de EE.UU.

La deuda nacional es tan grande que es difícil de imaginar. Aquí hay tres maneras de visualizarla. Primero, es casi 65.000 dólares por cada hombre, mujer y niño en los Estados Unidos. Esa cifra es el resultado de dividir 21 billones de dólares por una población de 325 millones. Eso es el doble del ingreso per cápita de los Estados Unidos de 31.177,12 dólares

En segundo lugar, es la mayor deuda soberana del mundo. Es ligeramente mayor que la de la Unión Europea, que consta de 28 países.13

Tercero, la deuda es más de lo que el país produce en un año. Estados Unidos no podría pagar su deuda aunque todo lo que produjo este año se destinara a pagarla. Afortunadamente, los inversionistas aún confían en el poder de la economía estadounidense. Inversionistas extranjeros como China y Japón compran Tesoros como una inversión segura. Eso mantiene los tipos de interés bajos. Si eso fallara, los tipos de interés se dispararían. Una débil demanda de notas del Tesoro hace subir los tipos de interés 14 Por eso el Congreso hizo tanto daño cuando amenazó con incumplir la deuda de los EE.UU.

La relación entre deuda y PIB se elevó por encima del 77% por primera vez para financiar la Segunda Guerra Mundial15 . Esa política fiscal expansiva fue suficiente para poner fin a la Depresión. Se mantuvo por debajo del nivel seguro hasta 2009, cuando la Gran Recesión redujo los ingresos fiscales. El Congreso aumentó el gasto para la Ley de Estímulo Económico, el Programa de Alivio de Activos en Problemas y dos guerras. La proporción se ha mantenido por encima del 100% a pesar de la recuperación económica, el fin de las guerras de Afganistán e Irak, y el secuestro.16 Una razón es el alto nivel de gasto requerido para los programas obligatorios como la Seguridad Social, Medicare y Medicaid. En segundo lugar, el gobierno federal ya paga más de 574.000 millones de dólares al año sólo en pagos de intereses.17

El resultado final

La deuda nacional, también llamada deuda soberana, es la suma total de las obligaciones del gobierno federal con sus acreedores, tanto locales como extranjeros. Dos tipos de deuda la constituyen:

  • Deuda pública – que se debe a compradores extranjeros o locales de bonos del Tesoro, pagarés y otros instrumentos.
  • Deuda intragubernamental – debida a otros departamentos del gobierno, como la Seguridad Social y Medicare. Esto incluye la deuda acumulada por los déficits del presupuesto fiscal de cada año.

Al 2 de enero de 2020, la deuda nacional de EE.UU. alcanzó los 23,2 billones de dólares. Es el 108% del PIB. También es 6,4 veces los ingresos federales anuales.18

Los enormes déficits acumulados por el gasto público a lo largo de los decenios han contribuido en gran medida a la creciente deuda nacional. Al ritmo actual, muchos se preocupan de que los EE.UU. se dirijan hacia una crisis de deuda soberana.

Para reducir la deuda nacional, el gobierno puede tener que aplicar políticas fiscales contractivas como el aumento de los impuestos o la reducción del gasto. Estas políticas sacrifican el crecimiento económico. Pero apretar el cinturón nacional podría ayudar mucho a pagar las obligaciones y asegurar la futura estabilidad económica.

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